Bishop Gorman's Zachariah Branch (1) is tackled by Arbor View's Kade DeSantis (8) in the first ...

Zachariah Branch of Bishop Gorman rises to be nation’s top receiver

Cabang Zachariah mengumumkan pada bulan Desember bahwa dia akan bermain sepak bola untuk California Selatan, tetapi kamarnya masih dihiasi dengan surat rekrutmen dari perguruan tinggi di seluruh negeri.

Beberapa ditujukan kepadanya. Beberapa untuk saudaranya, Sion. Mereka membingkai satu-satunya barang dekoratif lainnya yang disematkan ke dinding yang biasa mereka bagikan.

Poster singa dan poster cheetah.

“(Itu) tato yang mungkin akan kita dapatkan,” kata uskup senior Gorman, anting-anting berliannya berkelap-kelip seperti senyum khasnya.

“Dia bilang dia ingin singa mewakili keberanian dan kekuatan yang dia miliki,” katanya tentang kakak laki-lakinya.

“Dan cheetah … maksudku, aku cukup cepat.”

Memang dia — dan penerima nomor 1 yang direkrut di kelas kelulusan tahun 2023, sebutan yang cocok untuk atlet 5 kaki 10 inci, 170 pon yang berlari lari 100 meter dalam 10,33 detik dan menempuh jarak 40 yard 4,4 detik. Saudaranya adalah keselamatan mahasiswa baru untuk USC yang dia ingin bergabung di Los Angeles.

Tetapi Branch akan memainkan beberapa pertandingan lagi untuk Gorman, yang meraih kemenangan 72-0 Kamis atas Faith Lutheran di babak pertama playoff Wilayah Selatan Kelas 5A. Branch menangkap umpan touchdown 49 yard dalam permainan itu, menunjukkan rute yang mulus dan sulit dipahami yang melengkapi kecepatan dan mengharuskan tim ganda dan tiga yang dia terbiasa.

“Anda hanya melihat dan Anda seperti ‘Apa yang terjadi?’” kata pelatih Gaels Brent Browner. “Sepertinya dia melakukan beberapa hal yang seharusnya tidak bisa kamu lakukan. … Untuk pujiannya, dia hanya melakukan yang terbaik. Dia tidak berpikir untuk melakukan sesuatu yang luar biasa.”

Kecepatan berjalan dalam keluarga

Cabang itu berlari cepat seharusnya tidak mengejutkan mengingat paman buyutnya, Cliff, mantan penerima lebar Raiders, adalah salah satu pemain tercepat dalam sejarah NFL. Diabadikan pada bulan Agustus ke dalam Pro Football Hall of Fame, ia berlari 100 meter dalam waktu 10 detik — tanda keponakan buyutnya percaya bahwa ia akan menjadi yang terbaik di USC, di mana ia berencana untuk berlari untuk tim lintasan dan lapangannya.

Branch mencatat rekor pribadinya 10,33 detik menjelang akhir tahun keduanya dan memperkirakan dia akan berlari 10,1 atau 10,0 musim semi ini.

Dia memancarkan kepercayaan diri, sebagian berasal dari satu dekade pelatihan di bawah ayahnya, Shéva, seorang pelatih kecepatan, kekuatan dan kelincahan yang sebelumnya bermain sebagai bek sayap untuk Negara Bagian San Jose. Di sanalah dia bertemu Renee, ibu pemimpin rumah tangga yang mereka tinggali di dekat kampus Gorman, dengan siapa dia pindah dari Bay Area ke Lembah Las Vegas ketika putra mereka masih balita.

Saudara-saudara Cabang berpartisipasi dalam sepak bola, bola basket, trek dan lapangan dan senam selama masa kanak-kanak yang tidak lama untuk waktu luang.

Piano dan catur tetap menjadi hobi rekreasi bagi Cabang Zachariah, yang memiliki hampir 70.000 pengikut di Instagram dan mempertahankan minat besar dalam teater dan akting.

“Zakhariah suka menjadi pusat perhatian,” kata ibunya sambil tertawa. “Dia menyukai perhatian, dan itu di lapangan hijau tempat dia mengumpulkan paling banyak.”

Cabang mulai dengan bermain sepak bola bendera bersama Zion di tim yang dilatih oleh ayah mereka, lulus untuk mengatasi pada usia 8 dan mulai melacak satu atau dua tahun kemudian. Dia memenangkan lari 100 meter pertamanya, segera menyadari bahwa kecepatannya paling cocok untuk “membuat orang ketinggalan” di lapangan sepak bola.

Dengan Zion 17 bulan lebih tua darinya, Zachariah selalu memiliki pendamping di latihan ayah mereka dan musuh untuk mempertajam dorongan kompetitifnya. Perkembangan mereka melalui sirkuit sepak bola pemuda setempat bertepatan dengan kenaikan Gorman ke dalam program sepak bola persiapan utama negara itu.

Keduanya akan menghadiri kamp sepak bola Gorman dan pertandingan kandang dan tandang — mengidolakan pemain hebat Gael sebelumnya seperti Brevin Jordan, Tate Martell, Dorian Thompson-Robinson dan Jalen Nailor.

“Saya melihat bagaimana anak-anak melihat saya sekarang, begitulah saya melihat (mereka) saat itu. Seperti saya bisa melihat diri saya berada di posisi mereka, ”kata Branch. “Mereka selalu keren dengan saya dan saudara laki-laki saya. Mereka selalu memeluk kami, jadi itu sempurna bagi kami untuk datang ke Gorman.”

Untuk mempersiapkan sekolah menengah, Branch dan saudaranya memilih sekolah rumah di sekolah menengah pertama — menciptakan waktu tambahan untuk berlatih saat mereka mulai berkembang. Mereka akan tiba di EoS Fitness setempat pada pukul 6 pagi dan berolahraga selama beberapa jam sebelum kembali ke rumah untuk berpartisipasi dalam kurikulum online mereka.

Malam hari diisi dengan latihan tambahan dan latihan sepak bola atau trek tergantung musim.

Zion memulai debutnya di tim universitas Gorman sebagai mahasiswa baru sementara Zachariah berada di kelas delapan, mengakhiri karir mudanya dengan tim yang berbasis di Southern California’s Inland Empire yang memainkan jadwal nasional. Sekali atau dua kali setiap minggu, Branch akan berkendara dengan salah satu orang tuanya atau naik bus selama empat jam untuk berlatih atau bermain sebelum kembali malam itu ke Las Vegas dan tiba antara pukul 1 atau 2 pagi.

Pada akhir tahun kelas delapannya, Branch menghadiri latihan lintasan Gorman dan bergaul dengan rekan satu timnya di masa depan sementara ayahnya melatih pelari cepat Gael.

“Dia mengikuti kami … dan dia hanya seorang atlet aneh,” kata mantan penerima lebar Gorman Rome Odunze, sekarang tahun ketiga tahun kedua di Washington dan salah satu penerima terbaik di negara ini. “Untuk melihat bakatnya dan betapa berdedikasinya dia pada permainan di usia yang begitu muda, itu menunjukkan betapa hebatnya dia nantinya dan apa yang akan dia capai.”

USC selama ini

Dengan saudaranya bercokol di sekolah menengah Gorman, Branch memulai debutnya dengan skor tujuh lawan tujuh untuk Gael selama musim panas sebelum tahun pertamanya di tahun 2019 — mendapatkan tawaran beasiswa pertamanya bersama Zion dari mantan pelatih Gorman Tony Sanchez, saat itu dari UNLV.

Tawaran dari Georgia dan Auburn akan menyusul sebelum Branch memainkan pertandingan universitas, tapi dia memikirkan perguruan tinggi lain.

Keluarganya menghadiri pembukaan musim USC pada tahun 2015, memaparkan saudara-saudaranya tentang budaya dan tradisi di sekitar salah satu program paling bergengsi di sepak bola perguruan tinggi.

“Pada usia muda, kami berdua mengatakan kami ingin pergi ke SC,” kata Zion, salah satu rekrutan keselamatan utama di kelas 2022. “Ketika kami berdua mendapat tawaran itu, itu seperti mimpi yang menjadi kenyataan.”

Zion menerima tawarannya pada Desember 2019 dan Zachariah mengikuti enam bulan kemudian setelah musim pertama di mana ia menempati posisi kedua di tim setelah Odunze di semua kategori penerimaan utama. Pandemi virus corona memaksa pembatalan musim 2020. Tetapi keduanya melanjutkan pelatihan mereka secara independen dari Gael di All American Park atau Game Changers Sports, di mana Shéva melatih atlet lokal top lainnya.

Bersama-sama mereka mencatat waktu berjam-jam, memperbaiki teknik mereka dan menangani kritik yang akan disampaikan oleh pelatih perguruan tinggi atau penulis rekrutmen dalam evaluasi mereka. Mereka mendominasi sirkuit tujuh lawan tujuh berikutnya dan kembali pada tahun 2021 untuk memimpin Gorman ke kejuaraan negara bagian Kelas 5A — dengan Zion sebagai rekrutan senior teratas negara bagian dan Zachariah membukukan 1.094 yard penerima dengan 14 gol.

Namun, Branch tidak puas tanpa peringkat posisi No. 1 yang sekarang dia banggakan, mengharuskan dia mendominasi sirkuit tujuh lawan tujuh regional lagi. Status bintang limanya tidak dipertanyakan, tetapi Branch mencari posisi teratas setelah melewatkan 100 besar keseluruhan setelah musim pertamanya.

“Saya jadikan itu sebagai motivasi,” katanya. “Setelah musim tujuh lawan tujuh, semua orang mengirimi saya pesan ketika mereka melakukan peringkat baru. Itulah yang saya inginkan.”

Dengan tujuan itu di tangan, Branch mengalihkan fokusnya ke serangkaian tujuan baru yang dibumbui di selembar kertas yang ditempel di cermin kamar mandi keluarganya. Zion benar-benar menulisnya, tetapi itu juga berlaku untuk adik laki-lakinya: mulai semua tiga tahun di USC, menangkan kejuaraan nasional, menjadi draft pick NFL putaran pertama dan mendapatkan percandian di Hall of Fame Sepak Bola Pro.

Branch sudah mempelajari buku pedoman USC dan menonton rekaman permainan setiap hari Minggu, bersiap untuk menggantikan bintang Trojans Jordan Addison dalam serangan eksplosif pelatih Lincoln Riley — dan bergabung kembali dengan Zion.

Singa ada di Los Angeles, dan cheetah sedang dalam perjalanan.

“Ini seperti ‘Wow. Itu benar-benar terjadi,’ dan itu sangat tidak nyata, ”kata ayah mereka. “Sungguh berkah melihatnya. Dan bagi kami mengetahui mereka akan tetap bersama, itu menyenangkan. Karena kami tidak tahu. Mereka memiliki pilihan untuk pergi ke sekolah yang berbeda. … Untuk melihatnya bersatu, itu seperti ‘Wow.’”

Hubungi Sam Gordon di [email protected] Ikuti @BySamGordon di Twitter.

Author: Gerald Wilson